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Reportage sur le Aunt Charlie’s, le dernier bar « gay » du Tenderloin à San Francisco

Reportage sur le Aunt Charlie’s, le dernier bar « gay » du Tenderloin à San Francisco

À quelques pas du cœur battant du tourisme de San Francisco, Union Square, se trouve le Tenderloin, un quartier qui était autrefois l’épicentre du vice, du sexe, du jazz, de l’immigration et des débuts de la culture gay. À l’heure où la SF connaît un boom de la technologie des hyperpropulseurs, le Tenderloin reste un quartier très dur et provocant, fidèle à ses racines, pour le meilleur et pour le pire.


Aunt Charlie’s a la réputation douteuse d’être le dernier bar gay du Tenderloin, un quartier qui en comptait autrefois la plus grande concentration à San Francisco, avant même le Castro.

Un coup d’œil derrière le rideau de cette institution montre que Aunt Charlie’s est bien plus que sa « dernière » désignation – c’est un retour sacré au passé de San Francisco dans une ville qui se gentrifie rapidement autour d’elle. Ayant grandi à proximité, sur la sixième rue, j’ai toujours été fascinée par le bar, et j’y ai passé ma part de nuits brumeuses. Lorsque deux autres bars gays de longue date de Tenderloin, le Gangway et Divas, ont fermé ces dernières années, j’ai réfléchi à l’importance de Tante Charlie et j’ai voulu la documenter. Pendant plusieurs mois, je suis passé chez Tante Charlie pour boire un verre, discuter avec les filles et prendre des photos. Ces visites m’ont permis de me faire une idée du bar lui-même, mais plus intéressant encore, des antécédents personnels des artistes.


Aunt Charlie’s a vécu plusieurs vies, d’abord surnommé Mitch’s car il servait de bar aux marins marchands de passage à SF. Dans les années 1970, il est devenu un bar gay appelé le Queen Mary, puis le Aunt Charlie’s en 1987, lorsqu’il a été racheté par Bill Erkelens, un local qui possédait d’autres établissements de plongée dans la région. À la fin des années 1990, alors que le quartier commençait à changer et que d’autres bars gays fermaient, Aunt Charlie’s a commencé à organiser des spectacles de travestis. Erkelens, qui s’identifie comme un hétérosexuel, se fait passer pour un travesti, et les spectacles lui permettent de ne pas être le seul homme habillé en femme dans son propre bar.


Le nom de Aunt Charlie’s vient du directeur initial, Charles (également connu sous le nom de Chuck) qui a travaillé avec Erkelens pendant 20 ans.
À l’époque, il y avait beaucoup d’arnaqueurs dans la région, donc Chuck avait beaucoup de « neveux ». Il connaissait beaucoup de ces garçons », a déclaré Joe Mattheisen, qui est le gérant du bar et le gardien des libations depuis 1997.


Chaque week-end, les Hot Boxxx Girls, parées d’une multitude de perruques, de bijoux, de robes et d’un maquillage appliqué de façon experte et merveilleusement collant, font rougir le public. Elles présentent un spectacle composé de classiques de la chanson d’antan, de succès actuels du Top 40 et de quelques airs originaux ; et ces reines savent comment faire fonctionner la salle. La foule est hétéroclite : anniversaires, homosexuels âgés, enterrements de vie de jeune fille, couples, jeunes pédés et touristes rebelles qui se sont retrouvés ici.

Kipper Snacks  and Sheena Rose  getting ready backstage.

Kipper Snacks and Sheena Rose getting ready backstage.

« On ne sait jamais qui on va rencontrer », a déclaré la drag queen Sheena Rose. « L’année dernière, nous avons eu une dame qui a surpris son mari et l’a amené au spectacle pour son anniversaire et ils ont tous les deux adoré le spectacle. Nous avons aussi eu un gars qui a demandé sa petite amie en mariage pendant le spectacle, ce qui était une première pour nous !
« Ce qui ressort, c’est quand on voit l’acceptation des hommes hétéros qui viennent ici parce que la petite amie ou la femme voulait voir un spectacle. Au début, ils ne veulent même pas dire « bonjour », mais à la fin du spectacle, ils veulent votre photo avec eux et repartent vraiment en s’amusant », a déclaré une autre drag queen, Olivia Hart.
Mais la navigation n’est pas toujours facile, comme on peut l’imaginer pour un bar dans le Tenderloin.
« Il y a eu quelques nuits où la foule était trop ivre ou hors de contrôle, et je ne voulais pas faire mon numéro de clôture », se souvient Mini Minerva.

Le bar, faiblement éclairé à l’exception d’une enseigne rose au néon  » Aunt Charlie’s  » et de trois lanternes rouges, est tenu par Joe, qui est  » sévère et n’hésite pas à crier « , dit Mini Minerva.
« Joe n’aime pas les surprises et déteste être remercié pour quoi que ce soit dans le micro. Il a un esprit vif et une attitude de vieille reine insolente », ajoute-t-elle. « Je dis toujours aux gens que son aboiement est pire que sa morsure. »
Ma commande habituelle est une Bud Light et un Jack on the rocks, ce qui me fait perdre 10 dollars ; pas mal pour un bar de San Francisco en 2020. De nos jours, il est trop fréquent de voir les commerces locaux achetés, rénovés et rouverts sous forme de bars à cocktails surélevés avec des boissons à 15 $ et des « bières artisanales ». Même le Tenderloin n’est pas à l’abri de cette situation, mais la Aunt Charlie’s persévère et résiste..
Un conseil pour les sages : Commandez vos boissons simplement, et ne demandez pas quelles bières sont en vente, car il n’y en a pas – ce n’est pas ce genre d’endroit. Les murs sont tapissés de miroirs et de sièges, ce qui donne l’impression que l’espace est plus grand qu’il ne l’est en réalité, laissant une petite allée aux filles pour se produire.


Quoi que vous fassiez, n’encombrez pas l’allée pendant les spectacles ; faites-moi confiance sur ce point, ou préparez-vous à être grondé par Joe ou remis en place par l’une des reines.Un conseil pour les sages : Commandez vos boissons simplement, et ne demandez pas quelles bières sont en vente, car il n’y en a pas – ce n’est pas ce genre d’endroit. Les murs sont tapissés de miroirs et de sièges, ce qui donne l’impression que l’espace est plus grand qu’il ne l’est en réalité, laissant une petite allée aux filles pour se produire.
Quoi que vous fassiez, n’encombrez pas l’allée pendant les spectacles ; faites-moi confiance sur ce point, ou préparez-vous à être grondé par Joe ou remis en place par l’une des reines. Mais bon, peut-être que vous êtes dans ce genre de choses. La moquette usée a connu des jours meilleurs et les tabourets de bar en vinyle craquelé montrent leur âge, mais c’est le charme de l’endroit. C’est un bar à alcool sans fioritures ni menus fantaisistes.

« Ça coûte cher de paraître aussi bon marché » est la devise des Hot Boxxx Girls, et c’est tout à fait vrai. Les robes, les perruques, le maquillage, les bijoux et les ongles brillants s’additionnent rapidement. Dans certains cas, les modifications du corps et les traitements hormonaux font partie du lot.
« J’ai probablement dépensé des milliers d’euros au fil des ans pour ma garde-robe de travesti et divers autres frais comme le maquillage, les bijoux, les perruques et autres », explique Sheena Rose.
Carla Gay, une artiste transgenre, estime ses dépenses à environ 400 000 dollars au total.


« J’ai commencé à prendre des hormones à l’âge de deux ans, donc j’ai fait la transition toute ma vie, mais légalement depuis 1994 », dit-elle. « J’ai dépensé beaucoup d’argent en chirurgie, en voyages, en hôtels, en médecins. Ma dernière opération en Espagne a coûté environ 60 000 euros. Alors oui, j’ai dépensé pour mon corps, mon visage, mes seins. J’ai refait cinq fois mon nez, trois augmentations mammaires, une liposuccion, une ablation de côtes, tout ! Bien sûr, avoir des seins m’aide à gagner plus d’argent parce que les gens ne savent pas s’ils sont réels ou non. Ce n’est pas comme ceux de Sheena Rose, ses seins sont immenses, mais les gens savent qu’ils sont faux et en plastique ; mais elle reçoit quand même de bons pourboires ».

Les artistes viennent de différents horizons et ont un parcours de travesti ; chacun a sa propre histoire et les raisons pour lesquelles le travestissement fait partie de leur vie. Au-delà de l’aspect dramatique et du flair des représentations, il y a les histoires de leur passé et de leurs ambitions en matière de drag.


« La première fois que j’ai mis une robe et un chapeau fantaisie, c’était à l’âge de six ans, en jouant avec les filles du quartier », se souvient Olivia Hart, une ancienne combattante de l’armée américaine qui a servi dans l’opération Tempête du désert. « J’ai tâtonné ici et là avec Halloween et les fêtes en grandissant ; ce n’est qu’en 1995 que j’ai trouvé la scène et commencé à me produire sur scène. Les filles ont toujours eu de plus jolies choses à porter ».


Ma carrière de travesti a commencé il y a 14 ans dans un spectacle de travesti punk appelé « Charlie Horse » au Cinch », se souvient Sheena Rose, « Je pensais faire un spectacle depuis un certain temps et un ami très cher m’a emmenée à mon premier spectacle de travesti et je suis tombée amoureuse de ce spectacle et de l’art du travestissement. Deux semaines plus tard, j’étais sur scène pour jouer ! Je dis toujours que mon look et mon jeu de drag ont été inspirés par un mélange d’Anna Nicole Smith et de Divine. J’ai commencé chez Aunt Charlie’s en 2007… C’est mon bar à moi et c’est vraiment ma maison, nous sommes une famille ici ». Cependant, être dans la lumière et assumer un énigmatique personnage de drag queen n’est pas aussi facile que ces dames le font croire.

« J’ai commencé chez Aunt Charlie’s en 2003, mais j’ai arrêté de faire des représentations en 2005 parce que j’avais le trac et que je vomissais avant les spectacles », explique Mini Minerva. « Le médecin a trouvé le bon médicament, m’a mis sous Prozac et je n’ai plus eu de problème pour jouer depuis. J’ai été bouleversée. Ma façon de penser a changé, maintenant je l’utilise à mon avantage ».

Aujourd’hui, le travestissement a frappé la conscience générale de l’Amérique, mais a-t-elle été acceptée par un grand public ? Probablement pas, mais elle a fait des progrès considérables.

« Pour moi, le travestissement est un homme qui s’habille et se produit en femme ou une femme qui s’habille et se produit en homme. Le terrain de jeu s’est largement ouvert pour que les femmes puissent se produire en tant que femmes et les hommes en tant qu’hommes. Au début, c’était une façon pour les hommes et les femmes homosexuels de s’habiller comme ils se sentent vraiment, c’est-à-dire comme des hommes et des femmes trans qui se sont réellement battus pour tout ce que nous avons aujourd’hui ».
Peut-être que cette histoire fait partie de ce qui me pousse à venir régulièrement chez Aunt Charlie’s. C’est un bar de la vieille école d’une époque qui n’aurait jamais pu imaginer une Drag queen à la télévision.

La ville est en constante évolution, tant sur le plan culturel qu’économique. Beaucoup de bars où je suis allé au fil des ans ont disparu depuis longtemps.


Lorsque Carla Gay est arrivée à San Francisco à la fin des années 1980, la ville était le centre du VIH.


« Les gens mouraient tous les jours ; j’allais aux funérailles sept fois par semaine ou plus, c’était horrible », a déclaré Carla Gay. « San Francisco a beaucoup changé à tous points de vue. Dans la diversité, dans le divertissement, dans l’architecture, dans les gens. Mais même quand ils ont essayé de nettoyer le Tenderloin, cela a été impossible. Le Tenderloin sera toujours le Tenderloin, un endroit où tout ce qui est mauvais se rassemble ».
Le rôle que Aunt Charlie’s a joué dans l’histoire de la communauté LGBTQ de San Francisco en fait une plongée que nous devrions apprécier tant que San Francisco a encore le pouls de la contre-culture. Olivia Hart résume le mieux la situation :


Aunt Charlie’s est restée dans le coin pendant tant d’années parce qu’elle a gardé les choses bien en main et n’est pas devenue avide au fur et à mesure que l’entreprise se développait, se rappelant toujours qu’elle est là pour les clients et qu’elle redonne toujours à sa communauté. C’est ce qui fait la beauté de l’entreprise.


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